Reteniendo el río

Los caudalosos ríos Mississippi, Missouri y Ohio son parte de una red de transporte vital en el corazón de Estados Unidos, pero están precariamente mantenidos en su lugar por una serie de esclusas, presas, diques y diques. Incluso las inundaciones menores han resultado catastróficas y el problema continúa empeorando debido al envejecimiento de la infraestructura junto con los efectos del cambio climático.

El periodista Tyler J. Kelley presenta esta situación cada vez más detallada en su libro debut, Holding Back the River: The Struggle Against Nature on America’s Waterways . Al reunir relatos históricos de diarios, revistas y cartas junto con entrevistas con expertos de hoy en día, como ingenieros, geólogos y agricultores, Kelley describe la delicada danza que se realiza todos los días para transportar cantidades masivas de mercancías a lo largo de estas vías fluviales y relata cómo llegaron a tocar tales un papel importante en la economía de Estados Unidos.

Es una relación simbiótica, ya que «la vasta red de diques protege las tierras agrícolas donde se cultiva el grano, y el grano es uno de los productos básicos más importantes que se mueven en los ríos Mississippi y Ohio». Pero como un semental salvaje, estos ríos son fuerzas poderosas de la naturaleza que son difíciles de domesticar. Como escribe Kelley, «En los últimos cinco mil años, el [río Mississippi] ha utilizado seis salidas diferentes», un proceso natural de construcción del delta y abandono que «creó todo el sur de Luisiana». La misma energía formidable que reordena la tierra en el delta del Mississippi eventualmente debilita las estructuras que mantienen los ríos en su lugar, y el gasto para construirlos, repararlos y mantenerlos es astronómico. 

Y cuando ocurre un huracán o una inundación, innumerables comunidades se ven afectadas o desplazadas. Como señala Kelley, la desigualdad de ingresos y los desastres naturales van de la mano. Sin embargo, el transporte de mercancías a menudo se prioriza sobre las personas cuyos medios de vida se ven afectados por el poder destructivo del río.

No existe una solución clara y rápida para estos problemas entrelazados, pero Kelley sugiere algunas posibilidades interesantes, como crear más comisiones fluviales para planificar los peores escenarios antes de que realmente sucedan. Holding Back the River es una descripción fascinante de un problema que no desaparecerá pronto.

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