La otra esclavitud

Cristóbal Colón, honrado como el descubridor de América y celebrado anualmente con una fiesta nacional, era un esclavista. Este y otros hechos sombríos sobre el rastro de la trata de personas a lo largo de la historia probablemente no se aprenden en la escuela. En La otra esclavitud: la historia descubierta de la esclavitud indígena en Estados Unidos, Andrés Reséndez, profesor de historia en la Universidad de California en Davis, ofrece un relato convincente de una pieza enorme, trágica y perdida de la historia.

Desde el Caribe hasta América del Sur y México, luego del norte al oeste y suroeste de América, la colonización, la conquista y la codicia engendraron la necesidad de mano de obra barata y servidumbre. Mucho antes de que la trata de esclavos africanos trajera cautivos a América, los exploradores y conquistadores europeos reclamaron a hombres, mujeres y niños nativos con fines lucrativos. La esclavitud era «ante todo un negocio en el que participaban inversores, soldados, agentes y funcionarios poderosos». En lo que ahora es Perú y Bolivia, por ejemplo, una fuerza laboral «dirigida por el estado» para las minas de plata «comenzó en 1573 y se mantuvo en funcionamiento durante 250 años». Los trabajadores esclavizados fueron tratados brutalmente y sometidos a enfermedades como la viruela, para las que no tenían inmunidad ni remedio.

Los monarcas de España, Fernando e Isabel, ocupan un lugar destacado en una historia igualmente larga de reformadores, predecesores de los abolicionistas. Compartían la convicción de que cualquier forma de esclavitud era moralmente incorrecta, pero enfrentaban dificultades para convertir a quienes se beneficiaban de ella. Los propietarios de esclavos indios, distantes de sus gobernantes reales o, como en Estados Unidos, de los decisores políticos del este, podían ignorar las demandas de reforma. Cuando se promulgó la Decimotercera Enmienda a la Constitución en 1865, que abolió legalmente la esclavitud en todo Estados Unidos, las leyes del Sur como los Códigos Negros continuaron frustrando la libertad de los esclavos africanos. En el suroeste y el oeste, donde las tribus indias seguían esclavizándose unas a otras, peleando por caballos, armas y territorio, las leyes promulgadas en Washington significaban poco.

Hoy en día, con los efectos complejos e innumerables de la globalización con frecuencia en las noticias, la trata de personas ha logrado perdurar. La Otra Esclavitud recuerda y advierte: La inhumanidad del hombre hacia el hombre todavía está haciendo historia.

Priscilla Kipp es escritora en Townsend, Massachusetts.

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