El escuadrón venenoso

La frase «químico famoso» suena como un oxímoron, pero a principios del siglo XX, el Dr. Harvey Washington Wiley era solo eso, un químico de cruzada que luchó por alimentos seguros y un etiquetado de alimentos preciso. En The Poison Squad , Deborah Blum, directora del Programa de Periodismo Científico Knight del MIT, cuenta la historia de Wiley, así como la historia más amplia de lo que sucedió con nuestro suministro de alimentos a fines del siglo XIX y principios del XX.

Wiley, nacido en Indiana, probó alimentos por primera vez en la Universidad Purdue y luego se trasladó al recién formado Departamento de Agricultura de EE. UU. En 1883. A medida que los estadounidenses acudían en masa a las ciudades y la demanda de leche, carne y alimentos enlatados crecía, los productores industriales agregaron sustancias químicas a menudo venenosas como formaldehído, bórax y ácido salicílico para prevenir u ocultar el deterioro. Los productores también tenían poco escrúpulo por las etiquetas y los anuncios falsos, o por vender carne y huevos podridos. Wiley y su personal probaron alimentos, bebidas, especias y condimentos con la esperanza de influir en el Congreso para aprobar leyes de seguridad alimentaria. Wiley también estudió el efecto de esos aditivos químicos, reclutando hombres para lo que un reportero llamó Poison Squad. Los reclutas del Escuadrón Venenoso comieron alimentos mezclados con bórax, y solo la mitad de los hombres pasaron las cinco rondas de pruebas; los demás abandonaron por enfermedad,

Wiley podría ser rígido y entrar en conflicto con su jefe y con los presidentes Roosevelt y Taft, a quienes les preocupaba la extralimitación del gobierno. Pero era querido por los empleados y secretarios del Departamento de Agricultura por los esfuerzos de décadas para proteger la comida de la nación. A los 60 años, Wiley se casó con la ardiente sufragista Anna Kelton, una historia de amor tardía. The Poison Squad ofrece un retrato bien investigado de Wiley, datos alimentarios poco atractivos y una era de rápido crecimiento estadounidense, con un gobierno luchando por ponerse al día.

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